달팽이관·와우 기능저하 원인
천천히 또박또박 대화 나눠야
달팽이관·와우 기능저하 원인
천천히 또박또박 대화 나눠야
  • 충청매일
  • 승인 2012.01.11 17:53
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[노인성 난청]--정진흥<한국건강관리협회 건강증진의원 원장>

노인성 난청은 나이가 들어감에 따라 청력이 점진적으로 악화되는 것으로 성인 난청의 가장 흔한 원인 중 하나다. 노인성 난청은 고령화 사회, 초고령사회로 접어들수록 대상자가 늘어나게 돼 있다.  

▶고막, 와우의 노화로 찾아오는 노인성 난청

노인성 난청은 노화에 의한 고막, 와우의 퇴행과 함께 소음과 같은 환경적인 요인, 유전적인 인자 등이 복합적으로 작용해 발생하기 때문에 난청의 정도와 종류도 다양하다고 할 수 있다. 노인성 난청과 연관된 요인으로는 젊은 시절에 소음에 많이 노출된 경우, 흡연과 과다한 음주, 이독성이 있는 것으로 알려진 약물의 사용, 당뇨 등과 같은 동반 질환, 유전인자 등이 거론되고 있으나 일부에서는 명확한 근거를 제시하지 못하는 경우도 있다. 초기 노인성 난청의 특징은 조용한 곳에서 대화를 나눌 때에는 큰 무리가 없으나 작은 소리로 대화할 때에 약간의 어려움이 있으며 소음이 있는 곳에서 말을 알아듣기가 어렵다는 정도다.

▶작은 소리도 큰 소리로 증폭시켜주는 보청기

난청이 조금 더 진행되면 보다 다양한 형태의 어려움에 접하게 된다. 단지 작은 소리를 잘 듣지 못해 보청기를 착용하면 많은 도움을 받을 수 있는 경우에서부터 보청기로 소리를 크게 증폭시켜 주더라도 대화 내용을 잘 정리할 수 없는 경우까지 매우 다양한 형태의 난청을 호소하게 된다. 대부분의 노인성 난청은 기본적으로 말초 청각기관(와우 또는 달팽이관)의 기능 저하에 의한 청력 손실이 주된 원인이기 때문에 이를 극복하기 위해 개인의 기능 저하의 정도와 개인의 환경에 맞게 보청기를 처방한다. 보청기를 사용하게 되면 명료도가 좋아지게 된다. 그러나 최근의 많은 연구들에 의하면, 일부 노인의 언어 이해 저하에는 전반적인 인지기능의 저하와 중추청각신경계의 기능 저하도 중요한 역할을 하는 것으로 이해되고 있다. 즉, 단지 큰 소리가 뇌로 전달되는 것만이 중요한 것이 아니라 뇌에서의 분석 기능도 중요한 요인으로 이해된다는 뜻이다.

이러한 경우에는 조용한 곳에서는 말을 잘 알아들을 수 있으나 여러 소리가 들어오는 등 언어에 대한 처리를 복잡하게 진행해야 하는 환경에서는 처리 능력이 떨어지게 돼 시끄럽거나 주변이 울리는 장소에서는 상대방의 말을 이해할 수 없다고 호소하게 된다. 노인들이 말소리를 잘 이해하지 못하는 경우에는 조용한 환경에서 크고, 천천히 그리고 또박또박 대화를 나누고자 하는 노력을 기울이는 것이 최우선의 난청 해소 방법이다. 이러한 방법으로 해결되지 않는 경우에는 이비인후과를 방문해 난청의 정도와 형태를 잘 파악해 이에 맞는 적절한 이해와 보청기 착용 등을 고려하는 것이 좋겠다.


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